一招快速增進英文單字的方法:當「質」比「量」重要

「我覺得我英文單字量太少了」
「老師,英文單字要怎麼背比較好?」
「我覺得我每次用出來的都是那些字」
「我明明就背過這個單字,但為什麼他用在這裡我看不懂?」

很多不管熱愛不熱愛學習英文的人,
不管是為了要旅遊、考試、還是升遷而學習英語的人都曾經這樣的疑問跟感觸。

今天要特別跟大家分享一個過去從未提及的概念,
希望可以幫助大家記憶單字,讓大家在記憶單字時「更有感覺」。

雖說每個語言大不同,有些語系相近有些語系相差甚遠,
但因為都是「人腦」在處理「語言信息」(processing of linguistic input),
都是人在使用,有些思維相像,所以也有一大部份是相通的
(有興趣可以看哥倫比亞大學教授 Dr. John McWhorter 所寫的新書 The Language Hoax: Why the World Looks the Same in Any Language)。

今天要講的思維相像的部分,
就是對於「具象」 和「抽象 (or 衍伸意義)」的劃分
(當然,還有一部分是介於中間,沒有明確語境無法確切定義)。
在背單字時將這般的區分擺在心中,對於記憶單字會大有幫助。

為什麼?因為大部份在台灣這樣EFL的環境,
英語被視為「重要升學評量科目時」,
學校老師在教授單字時(課本的編法亦是),
常常只教「具象意思」和字典裡的「第一個意思」。
這樣的教學,如果從「很多學生連基礎的意思都不知道」的角度來看,可以理解。
但若因為這樣的角度,
而教授了學生「不正確的學習方式」和「差不多就好、走捷徑的學習態度」,
那可能會負面影響學生一輩子學習英文的效果,
造成台灣人普遍「年年學英文,年年重頭學」的現象。

所以王梓沅老師建議,尤其是GEPT中級通過、對英文有興趣的台灣高中生、
TOEIC 750 分以上、托福 80 以上、和所有在準備 SAT、GRE的學生,
都要特別注意英文詞彙的「抽象意義和演深意義」
和至少到第三個的詞義 (後者針對12,000 字以內的高頻單字)。

你可能會問「為什麼,有必要嗎?」
因為當你達到一定程度後,用大數據來看,
只要你不是看描述風景較多、文筆較細緻的小說家所寫的小說,
其餘的文章使用文字時很多時候是使用其抽象意義。

而特別注意字的抽象意義/衍伸意義,
才不會讓你有「我明明就背過這個字,怎麼這句話還是看不懂」 的狀況
(我們先剔除因為文法結構複雜而看不懂的狀況)。
講了那麼多,下面幾個例子給大家參考:

[1] Categorical

這個字是在學術界裡一定會碰到的字。

如果一路在台灣的體制下學英文,恐怕到底不知道是什麼意思。
因為我們只學 “category” 叫做類別,而形容詞變成「類別的」?是嗎?
「類別的」這個字到底怎麼用啊?
而這樣解釋,以下這個句子就看不懂了

“My defense in this case will not be technical or legalistic: it will be categorical and absolute.”

其實,categorical 的衍伸、抽象意思,
就是當一件事情已經「清楚」、「確定不疑」時,
(清楚到在科學研究上可以確立成為ㄧ類),就是categorical。
例如,當一個研究結果很清楚直接沒有爭議時(而且很多研究都導致一樣的結果),
那就是個 categorical finding。
你如果確定無疑地要拒絕參加一個企劃案,
也可以說 “categorically refused to take part in the project…”
這時的 categorically 就像是 firmly 的意思
(像 firmly 這邊的意思也是衍伸、抽象義)。

[2] Check

上面提到如果可以,「高頻率單字」一個字的字義至少要學三個,
像 check 這個字就是很好的例子。

Check (v.) 當動詞當做「檢查」,當名詞作「支票」,
頂多學學什麼 “check out / check in” , to take a rain check (延期)
就是很多台灣學生終其一生對於check 這個字的認識。
但是其實在真正的報章雜誌、一些非特別為ESL/EFL學生挑選的文章裡,
check 常常當作「制止」「停止」的意思,
也是SAT / GRE考試中,唯一會考的意思。
例:

They have begun to vaccinate children (給~注射疫苗) in an attempt to check (制止、控制) the spread of the disease.

[3] Collective

collect 的動詞是「蒐集」「將~放在一起」,
因為被放在一起了,所以衍伸/抽象意義就是「共同的」。
因此「共同、協同的努力」英文叫 “collective/concerted effort”,
如果翻成「蒐集的」,那可能一輩子不知道怎麼用這個字。

[4] Confluence

具象意思是「河流的匯合處」「匯流點」,
我想也是個除非特定職業、或看國家地理雜誌的文章,
不然一輩子不太會用的字。
但抽象意義的「會合」、「聚集」則是我們常可以用的。例如:

“a major confluence of the world’s financial markets” “a confluence of technological confluence”

[5] Robust

robust 一開始學習的意義通常是「強壯的」「(東西) 耐用堅固的」。
但抽象意義的茁壯 (robust economy —蓬勃發展的經濟)、
強而有說服力的 (robust evidence) 則是很常被使用的。

[6] Qualify

qualify 是個高頻單字,所以如同上述,希望大家學習多重意思;
很有趣的是,大多台灣學生因為生活經驗,
學習這個意思都是學「證明~合格」或「使~具備資格」的意思。
但其實,美國人常常用qualify 這個字的衍伸抽象意義「限定」(to limit; to modify)
或是「緩和」(to make less harsh or strict)。例如:

”The certification qualifies you to teach only in this state”
“to qualify a statement”
“to qualify an error”….

以上的例子,希望能大家能有個基本的概念,
在遇到一個新的字的時候,或是在查字典的時候,能夠用正確的方法去記憶
(其他方法請見之前的文章),
才不會背了又忘,也才不會沒有搞懂字的真正意思,
希望能夠幫大家能夠脫離
「字字是英文,句句不是英文」「年年學英文,年年重頭學」現象。

註:本文闡述的是「學的方法”」(how),
每種英(美) 語都可適用喔
(圖片的think in American English 只是示意圖,跟內文無直接相關性)

 

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